Sarah Huerta quedó destrozada cuando su hermano murió repentinamente en 2004.

En los años siguientes, Huerta no podía salir de casa sin tener un ataque de pánico. No le gustaba subirse a los coches porque el cuerpo de su hermano fue encontrado en uno. Nunca pudo mantener un trabajo durante mucho tiempo. Cada vez que salía, sentía que iban a ocurrir cosas malas.

Su médico le dijo que padecía ansiedad severa y trastorno de estrés postraumático.

Su marido le regaló agujas de tejer.

Al principio, Huerta no estaba bastante escéptica. Tejer le parecía una tontería, y era duro para sus manos, pero no podía dejar de hacerlo. Pero a medida que aprendía a tejer en ambos sentidos, el tiempo pasaba rápidamente. Se dio cuenta de que ya no pensaba en el futuro ni se imaginaba las peores cosas que podrían ocurrirle a su familia.

“Fue entonces cuando decidí empezar a hacer cosas de verdad”, dijo Huerta.

Los expertos afirman que hacer manualidades puede ayudar a las personas con ansiedad, depresión o dolor prolongado. También puede hacer que se sientan menos estresados, que sean más felices y que protejan su cerebro de los daños que conlleva el envejecimiento.

Los neurólogos están empezando a ver cómo los estudios sobre actividades cognitivas, como la resolución de crucigramas, podrían aplicarse también a las personas que hacen complejos patrones de acolchado. Otros están estableciendo conexiones entre los beneficios de la meditación para la salud mental y el estado zen que se obtiene al pintar o esculpir.

Catherine Carey Levisay es neuropsicóloga. Dice que las nuevas investigaciones demuestran lo que muchos artesanos saben desde hace tiempo: que hacer algo, ya sea arte, música, cocina, acolchado, costura, dibujo, fotografía o decoración de pasteles, es bueno para nosotros en muchos sentidos.

 

Efectos similares a la meditación

Incluso ahora, años después de haber aprendido a tejer, Huerta sabe que puede perderse durante horas en un patrón complicado.

El psicólogo Mihaly Csikszentmihalyi llamó por primera vez a esta sensación “flujo”. El flujo son unos momentos en los que estás tan metido en algo que nada más parece importar. Csikszentmihalyi dice que la fluidez es la clave de la felicidad. Lo respalda con décadas de investigación.

En una conferencia de TED en 2004, Csikszentmihalyi dijo: “Cuando estamos haciendo algo que requiere creatividad, sentimos que estamos viviendo más plenamente que el resto del tiempo”. “Sabes que lo que tienes que hacer se puede hacer, aunque sea difícil, así que no sientes que el tiempo pasa. No piensas en ti. Sientes que formas parte de algo más grande”.

Dice que nuestro sistema nervioso sólo puede manejar una cierta cantidad de información a la vez. Por eso, no puedes oír y entender a dos personas que hablan a la vez. Por eso, cuando alguien empieza a hacer algo, su otra vida queda “temporalmente suspendida”.

“No tiene tiempo para prestar atención a cómo se siente su cuerpo o a lo que pasa en casa. No tiene ni hambre ni cansancio. Su cuerpo desaparece”.

Victoria Schindler, terapeuta ocupacional, dice que los efectos del flow son como los de la meditación. La ciencia ha demostrado que la meditación puede reducir el estrés y combatir la inflamación, entre otras cosas.

Schindler dice que nuestro cerebro no puede diferenciar entre una reunión con el jefe y un ataque de oso, por lo que nuestro cuerpo siempre está estresado. Por ejemplo, al tejer se activa el sistema nervioso parasimpático, que calma la respuesta de “lucha o huida”.

Schindler y Sharon Gutman escribieron el estudio de 2007 “The Neurological Basis of Busyness” (La base neurológica del ajetreo), en el que decían que los pacientes podrían aprender a utilizar actividades como el dibujo o la pintura para conseguir “fluidez”. Esta sería una forma no farmacológica de controlar las emociones fuertes, como la ira, o de frenar los pensamientos irracionales.

“La fluidez podría ayudar a los pacientes a deshacerse de su propio caos interno”, escriben.

 

Un antidepresivo natural

Cuando haces algo que te gusta, el centro de recompensa de tu cerebro envía una sustancia química llamada dopamina. Los científicos creen que la dopamina se creó para que hiciéramos una y otra vez cosas que ayudaran a la especie a sobrevivir, como comer y tener sexo. Con el tiempo, nuestros cerebros han cambiado de modo que cuando pintamos en un cristal o decoramos un pastel, también se libera dopamina.

“La propia dopamina es nuestro antidepresivo natural”, dice Levisay. “Cada vez que podamos encontrar una forma de estimular el centro de recompensa que no implique drogas, cuanto más lo hagamos, mejor estaremos”.

Hacer manualidades te hace sentir bien porque te da dopamina. En una encuesta realizada a más de 3.500 tejedores, que se publicó en The British Journal of Occupational Therapy, el 81% dijo que tejer les hacía sentirse más felices. Más de la mitad de los encuestados dijeron que eran “muy felices”.

Y los beneficios de hacer cosas van más allá de hacerlas. Esta sustancia química que te hace sentir bien puede aumentar al ver el producto terminado en tus paredes o al escuchar los elogios de un ser querido.

Levisay también afirma que hacer cosas nos ayuda a sentirnos mejor sobre nuestra capacidad para realizar ciertas tareas. Los psicólogos creen que tener un fuerte sentido de la autoeficacia es una parte importante de cómo nos enfrentamos a nuevos retos y decepciones en la vida. Por eso, si puedes hacer un jersey de ganchillo para tu sobrino, puede que seas capaz de hacer el próximo trabajo que te encargue tu profesor.

Las cosas creativas pueden evitar que te hagas viejo.

Ahora mismo hay más de 35 millones de personas con demencia en el mundo. Se espera que esta cifra se triplique en 2050, y los científicos se esfuerzan por encontrar formas de proteger el cerebro de esta enfermedad paralizante.

Los neurólogos solían pensar que el cerebro era un órgano fijo, y que una vez que se desarrollaba completamente a los 20 años, sólo podía perder potencia, dice Levisay. La neuroplasticidad es la idea de que nuestro cerebro puede cambiar y adaptarse a su entorno, incluso cuando envejecemos. Investigaciones recientes han demostrado que nuestros cerebros son flexibles y pueden cambiar a medida que envejecemos.

Hay muchas pruebas que apoyan esta idea. Los estudios han demostrado que las actividades intelectualmente estimulantes, como el aprendizaje de un nuevo idioma, pueden ayudar a detener la atrofia cerebral y aplazar la demencia durante mucho tiempo. Y un ensayo clínico publicado recientemente muestra que el entrenamiento cognitivo puede mejorar la capacidad de razonamiento y la velocidad de procesamiento del cerebro hasta 10 años después de realizado el entrenamiento.

“El siguiente paso es observar otras cosas además de las pruebas de memoria y pensamiento”, dice Levisay. “¿Qué pasa con la fabricación de cosas? Esto es algo que la gente hace porque le hace feliz”.

Levisay también dice que hacer cosas es una actividad única porque utiliza muchas partes del cerebro. Puede ayudarte a recordar mejor las cosas y a prestar más atención, así como a utilizar tu creatividad y tu capacidad para resolver problemas.

Los científicos están empezando a estudiar cómo afectan al cerebro los distintos tipos de diversión. Un estudio de 2011 publicado en The Journal of Neuropsychiatry descubrió que jugar, leer y hacer manualidades podría reducir el riesgo de sufrir deterioros cognitivos leves entre un 30 y un 50%.

“La teoría es que cuanto más estimulante es tu entorno, más complejo se vuelve tu cerebro, y más puedes permitirte perder”, dice Levisay. “Estás dejando algo de lado”.

 

Los grandes beneficios que te trae el tejer y coser

Estos son las cosas que las manualidades nos ayudan a mejorar en nuestro cerebro:

  • Desafío para tu mente y resolución de problemas, dos habilidades claves.
  • Mejora tu conexión social
  • Te da una sensación de plenitud
  • Desarrolla la coordinación mano-ojo e incluso percepción espacial, mejorando tu destreza motora.
  • Mejora tu aprendizaje y te facilita enseñar a otros
  • Centras la atención y tus pensamientos en una sola tarea, mejorando la concentración.
  • Fomenta tu creatividad activa.
  • Te da un sentido de logro y de orgullo
  • Enseña lo que es la paciencia y la perseverancia
  • Facilita la formación de tu memoria y también la recuperación

En otras palabras, las habilidades y sentimientos que se experimentan mientras realizamos manualidades como bordar y tejer puede ser vistas en otras técnicas de aprendizaje como lo son la meditación y la relajación, así que no solamente termina siendo un pasatiempo sino que es un tratamiento prácticamente completo.

Este es uno de los pasatiempos que más se recomiendan para todas las edades, ya que no solo las personas mayores mantendrán su mente activa, sino que los jóvenes podrán entender otras cosas como la paciencia y la perseverancia.

Sin duda te recomendamos que lo intentes, verás un incremento positivo en tu salud y vida.

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